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Telescópio espacial Hubble foi lançado há 30 anos

O telescópio, que começou a ser construído em 1979, foi lançado para o espaço a 24 de Abril de 1990, a bordo de um vaivém Discovery. O lançamento do engenho, que tinha sido concluído em 1985, foi atrasado devido à suspensão do programa de vaivéns da NASA, depois da explosão, em 1986, de um vaivém Challenger, que vitimou os sete astronautas que seguiam no veículo.

Um outro revés surgiu pouco tempo depois do lançamento. A 25 de Junho de 1990, dois meses após o telescópio ter sido colocado na órbita da Terra, a 569 quilómetros de altitude, as primeiras imagens difundidas confirmaram que o espelho principal, de 2,4 metros de diâmetro, tinha um defeito que tornava as imagens desfocadas.

A anomalia foi corrigida com cinco pares de espelhos ópticos que foram instalados no telescópio em 1993 e, mais tarde, substituídos por dispositivos mais modernos.

“Por questões de agenda e custos, houve alguma negligência em termos de calibração e verificação das tolerâncias de fabrico do espelho principal, que obrigou a uma intervenção complexa para a sua correcção em pleno espaço – da mesma forma que hoje alguém míope tem de usar lentes correctivas”, esclareceu Alexandre Cabral, responsável pelo grupo de instrumentação no Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço.

Para o investigador português, o descuido técnico deu, no entanto, uma “grande lição”: “Mais importante do que os próprios instrumentos são os sistemas concebidos para os testar, validar e calibrar. Esta é uma das áreas mais importantes no desenvolvimento de instrumentos, em especial para missões espaciais.”

Ao longo da história do Hubble, os equipamentos foram, aliás, reparados ou substituídos em diversas operações de manutenção conduzidas por astronautas.